¿Cómo se formó el Gran Cañón del Colorado?

Este artículo fue redactado y avalado por el historiador del arte Armando Cerra
· 28 abril, 2019
Visitar el Gran Cañón es como disfrutar de una lección de geología en vivo. Es, además, un lugar que ofrece alguno de los paisajes más espectaculares de Estados Unidos.

El Gran Cañón del Colorado es una de las más grandes maravillas naturales que tiene el extenso territorio de Estados Unidos. Es un paisaje espectacular que hemos visto infinidad de veces en las pantallas de televisión y en el cine. Pero cuando se descubre en persona, sencillamente, es sobrecogedor. ¿Quieres saber algo más de él? Te vamos a contar cómo se formó.

Dónde está el Gran Cañón del Colorado

Antes de contarte el proceso geológico del Gran Cañón del Colorado, es bueno ubicarlo en un mapa. Si observas la extensión de Estados Unidos busca hacia el suroeste el estado de Arizona. Por ahí discurre este río y allí se encuentra el protagonista de este artículo.

Un paraje único y espectacular que, además de ser uno de los primeros parques nacionales que se protegió en América, también es Patrimonio de la Humanidad desde hace décadas.

El río Colorado

Meandro del río Colorado
Horseshoe Bend

El gran responsable del Gran Cañón es el propio río Colorado. Así que vamos a saber más de él. Nace en el en el estado de Utah y desde ahí emprende un camino que le llevará a Nevada, Arizona y California. Tras ello, el río atraviesa la frontera con México, donde riega tierras de Sonora y Baja California antes de desembocar en el mar.

En total, el Colorado tiene 2333 kilómetros de recorrido, si bien es cierto que los más impresionantes son los más de 300 que forman el Gran Cañón. Un paisaje tallado el propio río durante millones de años.

Mucho antes de que existiera el Gran Cañón

Si nos queremos remitir al origen más remoto de esta fantástico accidente natural, hay que remontarse unos 2000 millones de años. Todas estas tierras estaban sumergidas bajo el mar y fue entonces cuando se fueron acumulando en estratos las distintas rocas y sedimentos que luego iban a salir a la luz.

Y es que, en un momento dado, emergería lo que hoy es la meseta del Colorado, al mismo tiempo que se elevaron las Montañas Rocosas. Todo esto es un proceso sumamente lento y por entonces no habría nada que se pareciera al gigantesco cañón actual.

De hecho, los investigadores, en su mayor parte como veremos más adelante, consideran que el Gran Cañón no comenzó a excavarse hasta hace ‘solo’ unos 6 millones de años.

El río, el gran escultor

Río Colorado
Río Colorado

Sería entonces cuando la fuerza del agua comenzó a labrar el Gran Cañón en Arizona. La razón habría que buscarla en movimientos tectónicos que hicieron que se inclinará y tuviera una enorme fuerza.

A ello habría que sumar a el gran caudal del río, heredero del deshielo de las glaciaciones y la humedad de todo este territorio. Todos estos factores se unieron para hacer que la fuerza erosiva del río Colorado fuera incontenible.

El resultado fue un cañón que por momentos supera los 1600 metros de profundidad. Una altitud considerable y que, además, deja a la vista todos los estratos de miles de millones de años de historia geológica de nuestro planeta.

Sin duda, la contemplación del Gran Cañón del Colorado puede suponer la mejor clase de geología que uno puede recibir jamás. De hecho, aunque a día de hoy el proceso es mucho más lento, esa erosión se sigue dando.

Otras teorías sobre su formación

Gran Cañón del Colorado
Gran Cañón

Si bien la inmensa mayoría de científicos piensan que el Gran Cañón es obra del río Colorado y tiene la antigüedad mencionada, también hay estudiosos que han aportado otras teorías. La última plantea unos orígenes más remotos, en el Cretácico, hace 70 millones de años. Atribuyen esta erosión a un río anterior ya desaparecido.

No es la única teoría que discute la versión más oficial, algo que ha surgido con las nuevas herramientas tecnológicas para investigar. Sin embargo, la comunidad científica en su mayoría no está muy de acuerdo con ello.

La visita al Gran Cañón del Colorado

Lo que está fuera de cualquier debate es la belleza del Gran Cañón. Un lugar que se puede recorrer por tierra, mar y aire. Se puede caminar por sus senderos, se puede descender navegando y haciendo rafting por el río Colorado. Y desde Las Vegas parten vuelos en helicóptero para sobrevolar este paisaje.

Y no hay que olvidar el Skywalk, la famosa plataforma transparente que de forma vertiginosa se eleva sobre este paisaje. Desde ella se contempla supone una de las visiones más espectaculares que se puede tener en Estados Unidos.

  • Sáinz. E. (30 noviembre, 2012). El Cañón del Colorado se formó hace 70 millones de años, según un estudio. El País. Recuperado de: https://elpais.com/sociedad/2012/11/30/actualidad/1354298833_157732.html
  • Gran Cañón del Colorado. (s.f.) Recuperado el 28 de abril de 2018 de https://www.ecured.cu/Gran_Cañón_del_Colorado