La variedad de los grupos étnicos de Latinoamérica

26 septiembre, 2019
Este artículo fue redactado y avalado por el historiador David Díaz
La diversidad étnica es un elemento que caracteriza a la población de América Latina. ¿Quieres conocer algo más de la variedad de los grupos étnicos en Latinoamérica?

Latinoamérica es una región con una enorme variedad de grupos étnicos. Según Anthony Smith, la palabra etnia «sirve para describir a un grupo que comparte una misma idea sobre sus ancestros, una identidad cultural común y un vínculo con una determinada patria». Así, podríamos definir etnia como a un conjunto de personas que mantienen una creencia subjetiva en una procedencia común.

Esta creencia puede fundamentarse en semejanzas de aspecto exterior, costumbres, idioma, religión o memoria de eventos históricos como, por ejemplo, las migraciones. Teniendo esto en cuenta, en este artículo vamos a hablar de la variedad de los grupos étnicos de Latinoamérica.

El origen del hombre en América, un continente aislado

El humano moderno, o sea el Homo sapiens sapiens, surgió en el África subsahariana hará unos 200 000 años. Desde allí, hace 65 000 años, empezó a migrar hasta expandirse por todo el planeta.

Indígena en la Amazonía, uno de los grupos étnicos de Latinoamérica
Indígena de la Amazonía

La expansión, primeramente, se realizó por el continente africano, el europeo y el asiático. América no fue poblada hasta hace 40 000 años. El poblamiento americano se produjo a través de distintos movimientos migratorios procedentes de Asia. ¿Cómo fue posible que el ser humano llegara a América si este es un continente aislado?

Las migraciones se pudieron realizar por el estrecho de Bering. En esa época, un nuevo período glaciar afectó al planeta. Esto contribuyó a que se formaran grandes masas de hielo en los casquetes polares, provocando la retirada de agua de los océanos y el correspondiente descenso del nivel del mar.

De este modo, en el estrecho de Bering se formó un corredor transitable que durante un largo período de tiempo permitió el paso continuado de humanos y animales en ambas direcciones.

Entorno el año 8000 a.C., con el inicio del período interglaciar en el que nos encontramos hoy en día, la temperatura terrestre aumentó y los polos se empezaron a derretir. Esto supuso un aumento del nivel del mar y el consiguiente cerramiento del paso por el estrecho.

Desde entonces, hasta el año 1492, el continente y sus habitantes, conocidos posteriormente como amerindios o indios americanos, quedarán aislados del resto del planeta. Existen diversas teorías de contactos previos al 1492 de poblaciones de la Polinesia o vikingos, aunque estos fueron esporádicos.

Grupos étnicos de Latinoamérica tras la conquista

Con la llegada en el año 1492 de la expedición de Cristóbal Colón a suelo americano, el aislamiento se terminó y empezó a generarse un continuo movimiento de población entre el antiguo y el nuevo mundo. Esta intensificación de la movilidad de las personas iniciada en el siglo XV ha ido forjando la gran diversidad étnica que hoy existe en América.

El continente americano se caracteriza por ser multiétnico y multicultural. En él coexisten una gran variedad de grupos étnicos: los pueblos indígenas o amerindios, los afrodescencientes, los descendientes de europeos, grupos mestizados y otros grupos procedentes de movimientos migratorios de los siglos XIX y XX como, por ejemplo, chinos y japoneses. Hablemos un poco de ellos.

Los pueblos indígenas o amerindios

Aymaras, uno de los grupos étnicos de Latinoamérica

En América Latina, Brasil y el Caribe, los pueblos indígenas tienen una población aproximada de 50 millones de personas y alcanzan alrededor del 8-10 % de la población. Por otro lado, se estima que en los Estados Unidos vivan aproximadamente otros cuatro millones de personas.

Desde México hasta Argentina podemos contar a más de 700 pueblos indígenas. La riqueza lingüística es incalculable, pues en la región se hablan más de 500 lenguas distintas. Una cuarta parte de estas lenguas son transfronterizas, o sea que se usan en dos o más países. En la tabla siguiente podemos ver la cantidad de pueblos indígenas que hay en los distintos países de América Latina.

Cuadro con grupos étnicos de Latinoamérica
Fuente: CEPAL (2014). Los pueblos indígenas en América Latina. Naciones Unidas, Cepal: Santiago de Chile

Las zonas habitadas por estos pueblos son muy diversas, desde la Patagonia, al Chaco Ampliado, la Amazonía, Orinoquia, los Andes, la llanura costera del Pacífico, el Caribe continental, la Baja Centroamérica, Mesoamérica, Norteamérica, hasta la región ártica. En América Latina, el 87 % de indígenas residen en México, Bolivia, Guatemala, Perú y Colombia. Brasil es el país con más diversidad.

Grupos étnicos de Latinoamérica: los afrodescendientes

Es bien sabido que tras el proceso de conquista y colonización de América el tráfico de esclavos procedentes de África fue fundamental para el sostenimiento de la economía colonial. Esto supuso la llegada forzada y masiva de población africana al continente americano.

Aunque en muchos países de América Latina se haya querido invisibilizar la presencia de población afrodescendiente, esto ha sido difícil pues en la región, la población afrodescendiente se estima alrededor de 120 millones de personas. Esto, sin contar los Estados Unidos, cuya población afrodescendiente supone el 16 % de la población total de este país.

Los descendientes de europeos

Calle de Cartagena de Indias
Calle de Cartagena de Indias

Le emigración europea hacia el continente americano fue un fenómeno intenso que se inició durante la época del dominio colonial hispano. Se estima que a lo largo de esos 300 años se trasladaron al territorio que hoy pertenece a Brasil, entre 500 000 y un millón de portugueses.

Por otro lado, en el territorio de dominio castellano se calcula que emigraron aproximadamente 750 000 personas. Los principales territorios de llegada de esos migrantes fueron los territorios que hoy son Colombia, México y Perú. Cerca del 10 % de esos migrantes retornaba a la península ibérica y otro 10 % únicamente se desplazaba como trabajado estacionario.

Emigración europea de los siglos XIX y XX

La Cumbrecita en Argentina, pueblo alemán
La Cumbrecita – Viajá por tu País / Flickr.com

En los siglos XIX y XX se produjo un fenómeno migratorio europeo sin precedentes hacia el continente americano. Fue un movimiento masivo de personas que huían de la miseria o de la persecución política. Estados Unidos fue el principal receptor de inmigrantes, pero en América Latina la entrada de europeos fue muy importante.

Los principales países receptores de inmigrantes europeos en América Latina fueron Argentina, Brasil, Cuba y México. Hoy, en estos países habitan muchos hijos y nietos de esos migrantes. En Argentina fue especialmente destacada la llegada de italianos y españoles. Llegaron aproximadamente 6,5 millones de personas, de los que cuatro se establecieron definitivamente.

Al Uruguay llegaron aproximadamente un millón de personas, de las que solo se quedó un 60%. Brasil fue otro de los principales países receptores. Llegaron alrededor de cinco millones de europeos entre 1860 y 1920. En Cuba se estima que el asentamiento de europeos fue de unas 600 000 personas.

Las comunidades de inmigrantes más importantes son la italiana, la española y la portuguesa. Migrantes de otras nacionalidades europeas se desplazaron a América Latina fueron polacos, franceses, ingleses, alemanes, entre otros, pero lo hicieron en menor número que los citados anteriormente.

Inmigrantes provenientes de otras partes del globo

Chinatown en Buenos Aires
Chinatown en Buenos Aires

Los europeos no fueron los únicos que vieron en América Latina la posibilidad de formar un nuevo hogar. Desde otros lugares también llegaron inmigrantes. Un ejemplo son las migraciones japonesas y chinas. Según datos del Ministerio de Relaciones Exteriores del Japón, de 1899 a 1979, los países que más migrantes recibieron fueron Brasil, Perú, México, Argentina, Paraguay y Bolivia.

Por otro lado, en el siglo XIX se inició un movimiento de habitantes chinos que eran comercializados como trabajadores, los culíes. Muchas de las infraestructuras americanas fueron realizadas con esta mano de obra, por ejemplo, los ferrocarriles en Estados Unidos o el famoso canal de Panamá.

Actualmente, la población china continúa migrando y América Latina es uno de sus destinos. En Brasil se calcula que la inmigración china es de 23 000 personas; en Argentina, según la Organización Internacional para las Migraciones (OIM), son 14 000 personas, aunque los censos del país calculan que mucho mayor.

Mestizos, otro de los grupos étnicos de Latinoamérica

Es innegable que en la convivencia de esta gran variedad de grupos étnicos se produjeran y produzcan uniones entre sí. Estas uniones generan lo que en ciencias sociales se llaman poblaciones mestizas, o sea, poblaciones que han combinado sus distintas culturas.

Durante la colonia, el mestizaje generó una clasificación jerarquizada en términos raciales, lo que se dominó como sistema de castas. Es muy interesante ver los cuadros de castas donde se representó esta jerarquización, en el Museo de América de Madrid tienes la oportunidad de ver algunos ejemplos.

Hay países que construyen su identidad nacional en el ciudadano mestizo, otros que lo hacen a través del origen europeo de sus antepasados. Lo que no podemos negar es que América Latina es un territorio con una diversidad étnica enorme donde, desgraciadamente en muchas ocasiones, todavía se puede percibir la discriminación y jerarquización que se construyó durante la época de la colonia.

  • CEPAL (2014). Los pueblos indígenas en América Latina. Naciones Unidas, Cepal: Santiago de Chile.
  • Emigración europea (s.f.) En: Wikipedia. Recuperado el 22 de septiembre de 2019 de: https://es.wikipedia.org/wiki/Emigración_europea
  • Giddens, A. (2014). sociología. Alianza editorial.
  • Laborde Carranco, Adolfo A.. (2006). La política migratoria japonesa y su impacto en América Latina. Migraciones internacionales3(3), 155-161. Recuperado el 22 de septiembre de 2019 de http://www.scielo.org.mx/scielo.php?script=sci_arttext&pid=S1665-89062006000100007&lng=es&tlng=es.